Economia ed etica del Bitcoin

Philip Booth

Si sta parlando tanto della “bolla dei Bitcoin”. Tuttavia, non si capisce se il concetto delle monete virtuali sia compreso dalla gente. Cosa sono? E perché i loro prezzi potrebbero variare? Come dovrebbe considerare un fedele le questioni morali sollevate dal Bitcoin? Potrebbero essere sollevate domande etiche sul prezzo crescente di qualcosa che sembra non avere un valore intrinseco.

Un anno fa un Bitcoin costava circa 800 dollari, oggi costa più di 17.000. Alcuni hanno sostenuto che questo è il riflesso di un’enorme bolla speculativa come la bolla dei tulipani. Il premio Nobel Joseph Stiglitz ha dichiarato che il Bitcoin dovrebbe essere proibito, e il regolatore del sistema finanziario britannico Andrew Bailey ha suggerito che si tratta di una merce e non di una valuta. Il suggerimento di Stiglitz è strano: non è chiaro come il Bitcoin possa essere realmente eliminato. Quello che ha detto Bailey è altrettanto strano: il Bitcoin sicuramente non è una merce.

Il Bitcoin è una moneta virtuale nata come conseguenza di politiche statali che per diversi decenni hanno indebolito le valute. Proprio come l’oro ha una disponibilità limitata. Coloro che l’hanno inventato e progettato hanno creato un procedimento estrattivo digitale che ha richiesto ai programmatori di investire tempo per estrarre più Bitcoin. Lo sforzo di programmazione richiesto per tale estrazione è cresciuto più gradualmente. Quando si arriverà ad avere ventuno milioni di Bitcoin, non ci sarà più disponibilità. Tutto questo è collegato al modo in cui sono configurati gli algoritmi del computer che sono progettati per replicare una preziosa miniera di metallo.

Il Bitcoin non ha alcun uso pratico se non come valuta. Le valute il cui valore è regolato in base a materie prime, come l’oro, mantengono il loro valore perché sono naturalmente scarse e perché l’oro ha un valore in quanto viene destinato ad altri utilizzi. Tuttavia, il Bitcoin può essere utilizzato solo come valuta. Non ha altro uso intrinseco.

Ciò rende la speculazione in Bitcoin più interessante, sebbene in alcuni casi sia più facile da analizzare. Perché la gente dovrebbe pagare 17.000 dollari per un Bitcoin oggi quando ne avrebbero pagato solo 800 un anno fa? Per rispondere a questa domanda, dobbiamo capire la funzione del denaro nell’economia.

Il denaro esiste per ridurre i costi delle transazioni. È il “bene” che possiamo facilmente scambiare per tutti gli altri beni in modo da non utilizzare il baratto. Il denaro deve essere solitamente accettato, trasportato, divisibile in unità più piccole, durevole, con scorte limitate e uniforme (in modo da non dover perdere tempo a capire se siamo di fronte a un dollaro, una sterlina o un sovrano d’oro). È facile capire che una merce come l’oro si possa evolvere in denaro.

Le valute nazionali, d’altra parte, non hanno valore intrinseco ma  sono arrivate ​​a dominare tutte le altre forme di denaro a causa dei vari privilegi legali concessi alle banche. Diversamente da quando l’oro è usato come denaro (che ha un costo, perché quando l’oro è usato per produrre le monete, non viene destinato ad altri usi), le valute nazionali sembrano essere gratuite. Tuttavia, come notato sopra, tali monete sono state a volte un grosso ammasso di valore, perché possono essere stampate senza limiti. Tuttavia, le valute nazionali sono generalmente accettate e utilizzate, purché le banche centrali facciano un lavoro abbastanza buono da garantire che la moneta mantenga il suo valore. La rimozione del controllo sui cambi in tutto il mondo ha reso più difficile agli Stati consentire alle proprie valute di perdere il loro valore in maniera catastrofica, come accadde nel Regno Unito negli anni ‘70. Se uno Stato soffre di un’inflazione grave, almeno le aziende inizieranno a utilizzare i soldi degli altri Stati. Nei paesi in cui vi è un’iperinflazione, lo Stato impone l’uso della valuta nazionale o quest’ultima sarà esclusa a vantaggio di alternative estere come il dollaro statunitense.

Poiché le valute nazionali non hanno valore intrinseco e hanno privilegi legali, possono essere usate a costi inferiori rispetto ad altre valute quali l’oro, ma con il rischio che le banche centrali possano creare un’inflazione che può portare a costi alti anche a tassi moderati. Tuttavia, il Bitcoin e altre criptovalute non hanno alcun valore intrinseco. Possono essere usati solo come denaro. Non puoi indossare il Bitcoin come una collana o usarlo per otturare i denti. Condividono questa caratteristica con la moneta della banca centrale. Tuttavia, l’algoritmo digitale prevede che la sua offerta sia limitata.

Dato che il Bitcoin è solo una valuta, la domanda di Bitcoin può essere basata solo sul suo prevedibile utilizzo futuro come valuta. Quando ci saranno bolle speculative nei mercati finanziari, la domanda potrebbe aumentare semplicemente perché la gente prevede che i prezzi continueranno a salire. Tuttavia, ci deve essere qualcosa dietro una bolla, anche se i prezzi sono eccessivamente alti o eccessivamente bassi. La giacca di tweed che indosso mentre scrivo quest’articolo non sarà mai soggetta a una bolla speculativa che mi consentirà di venderla a 17.000 dollari.

Ed è facile vedere che la gente potrebbe aspettarsi un aumento del prezzo del Bitcoin. Il Bitcoin è utilizzato per una proporzione minuscola di transazioni. Se sarà utilizzato per più transazioni, la domanda di Bitcoin aumenterà e, dato l’attuale basso utilizzo di Bitcoin, la domanda di transazioni potrebbe aumentare enormemente. È perfettamente ragionevole che gli investitori anticipino un tale aumento della domanda.

Ma in realtà, questo illustra il problema del Bitcoin. L’algoritmo che impedisce alla quantità di Bitcoin di aumentare artificialmente – e che, quindi, impedisce l’inflazione continua dei prezzi misurata in Bitcoin – impedisce anche che le forniture di Bitcoin cambino secondo la domanda. Ciò può portare a enormi cambiamenti di prezzo, che dipenderanno dall’uso reale e percepito di Bitcoin come valuta. Il Bitcoin non è quindi una buona riserva di valore. Il suo valore può cambiare in entrambe le direzioni. Questo è poco probabile che accada con l’oro, perché lo possiamo utilizzare in altro modo quando la domanda di moneta cambia.

La mia ipotesi è che, sebbene una futura valuta virtuale con un diverso algoritmo di approvvigionamento possa essere generalmente accettata e utilizzata, non sarà così per il Bitcoin a causa di questo difetto di progettazione. (Per una discussione approfondita e più esaustiva, leggete questo PDF.) Se il mio pensiero diventerà opinione generale, forse la bolla esploderà. D’altra parte, se il Bitcoin sarà utilizzato di più, potrebbe continuare a salire di prezzo.

Che dire dell’etica? Alcuni vedono il sistema fortemente decentralizzato dei Bitcoin come una calamita per il crimine. Tuttavia, imporre l’uso della valuta nazionale, che nel corso della storia è stata svalutata, è sicuramente lo strumento sbagliato per affrontare i problemi di criminalità. E il controllo sempre più centralizzato delle transazioni comporta dei problemi a livello morale.

Alcuni sono in linea di principio contrari alle valute private. Tuttavia, non vedo obiezioni etiche evidenti alla disposizione privata del bene il cui scopo è ridurre i costi delle transazioni per l’acquisto di altri beni. Il denaro ha solo una problematica mistica perché il sistema bancario frazionario a riserva nel caso della valuta statale può portare a un’offerta illimitata a beneficio delle banche che creano denaro.

Che dire della speculazione in se? Un eccellente articolo sull’etica della speculazione  è stato scritto alcuni anni fa da Steve Nakrosis, che oggi è membro del St. Mary’s University Doctoral College e uno dei miei studenti  dottorandi. È un buon esempio basato sulla dottrina sociale della Chiesa che la speculazione, in quanto tale, non è immorale. Può svolgere una funzione economica utile. Ad esempio, la vendita allo scoperto di titoli bancari può disciplinare la gestione quando c’è un comportamento imprudente. D’altra parte, la speculazione progettata semplicemente per fare più soldi può portare alla tentazione di peccare e di abusare del mercato. Dovremmo essere cauti nel dare la caccia a bolle speculative che non hanno una chiara motivazione economica. L’etica della speculazione è forse un argomento per un altro articolo, ma quello di Nakrosis merita di essere letto.

Nel frattempo, il mio verdetto sui Bitcoin resta credibile. Altre criptovalute  potrebbero diventare i soldi del futuro. Invece, una valuta il cui valore è tanto volatile quanto il Bitcoin è più probabile che rimanga una valuta di nicchia.

Note: L’articolo originale The economics, and ethics, of Bitcoin è stato pubblicato sul nostro sito il 15 dicembre 2017. La traduzione italiana è dell’Istituto Acton.